В 1949 г. в ИМЛИ был создан Сектор литератур народов СССР; первый заведующий – доктор филологических наук М. Н. Добрынин. В 1955 г. Сектор входит в состав новообразованного Отдела советской литературы. С того времени до 1988 г. Сектором, а потом Отделом заведует д.ф.н. Г. И. Ломидзе (с 1972 г. член-корр. АН СССР, а затем РАН).

В 1988 г. Сектор выделяется в самостоятельную единицу и на его основе создается Отдел литератур народов СССР (ныне – Отдел литератур народов Российской Федерации и СНГ); с тех пор Отделом руководит Заслуженный деятель науки РФ, д.ф.н., проф. Н. С. Надъярных. С 2003 г. Отделом заведует д.ф.н. А. И. Чагин, с 2007 г. – Заслуженный деятель науки Республики Дагестан, д.ф.н., проф. К. К. Султанов.

В разное время в Отделе работали известные ученые, внесшие большой вклад в изучение литератур народов России: К. Л. Зелинский, М. И. Фетисов, Г. И. Ломидзе, Л. Н. Арутюнов, Е. Н. Горбунова, В. М. Пискунов, Я. М. Строчков, З. С. Кедрина, Л. И. Залесская, С. М. Хитарова, Р.Ф. Юсуфов, Н. Н. Воробьева, А. А. Кутейникова, Р. Г. Бикмухаметов, З. Г. Османова, Л. Г. Федосеева, Н. М. Федь, Г. А. Митин, А. Б. Ломинадзе, А. К. Кавко, А. В. Пошатаева, В. Х. Ганиев, С. У. Алиева, Е. Е. Балданмаксарова и др.

В настоящее время научные сотрудники Отдела: К. К. Султанов, Н. С. Надъярных, Ю. Я. Барабаш, А. И. Чагин, В. А. Бигуаа, Б. С. Зулумян, Л. Н. Турбина, Р. Х. Угурчиева, А. Т. Сибгатуллина, А. М. Конышева.